以菌制菌

上週文章提到我們隨「維港投資」到三藩市灣區參觀其投資的初創,其中一間微生物科技初創Evolve Biosystems,由加州大學戴維斯分校(UC Davis)的研究員成立,首款產品是一種供嬰兒服用的益生菌,孰料歪打正著,經改良後應用在初生小馬身上,以菌制菌,竟見奇功,成功救活受「艱難梭菌」感染、連抗生素也束手無策的小馬。

此初創於2011年成立,後聘用一位企業高層Timothy B. Brown任CEO(見下圖)。Tim加入Evolve Biosystems兩年半,此前在跨國企業包括寶潔(P&G)任職,深諳消費品的經營之道。他看準公司旗下的益生菌產品市場潛力龐大:

首先是人類嬰兒食品市場。雙歧桿菌(B.infantis)本來是一種透過母體傳給初生嬰兒的益生菌,透過吸收母乳中的一種寡糖(Oligosaccharides)大量繁殖,能在嬰兒腸道中建立良好微生物生態,杜絕惡菌,並提升嬰兒的免疫力,對其一生健康大有禆益。

可惜近百年來,人類濫用抗生素,令很多成人體內的益生菌絕跡,更遑論傳給嬰兒。我們和Tim訪談時,他引述一個來自加州的研究指,最近加州出生的所有嬰兒中,竟無一腸道內天然有這種益生菌。反而在發展中國家如孟加拉,無抗生素濫用問題,又少剖腹產子(透過陰道分娩的母親,也可把雙歧桿菌傳給幼嬰),幼兒體內仍見雙歧桿菌發揮功效。該初創針對六個月以下幼兒的益生菌口服產品Evivo,供嬰兒混合母乳服用,正好補其不足。

更大的市場在畜牧業,尤其中國。Bloomberg引述2013年一項研究指(見下圖),中國消耗逾全球份額一半的抗生素,其中超過五成由動物攝取。農場為減少小豬感染和令其生長更快,習慣濫用抗生素,結果這些抗生素最終透過食物鏈,被人類從豬肉中吸收,引起嚴重抗藥性問題。

世衞已將抗藥性列為全球一大健康威脅,單在美國,每年200萬人感染抗藥性疾病,無藥可治,此造成的經濟損失約50億美元。相信內地的類似問題嚴重得多。Tim透露該初創正與浙江大學動物科學院洽談合作,以展開中至大型小豬益生菌試驗,望在中國驗證其研發之益生菌,可有效改善初生小豬的腸道健康,從而減少使用抗生素。

想像一下中國豬隻之多和抗生素濫用之嚴重,若能以益生菌統統取代之,市場之大可想而知,對人口健康的影響更不容小覷。難怪此初創自2016年起,已獲三輪融資共7000萬美元,除維港投資外,微軟創辦人蓋茨名下慈善基金Bill & Melinda Gates Foundation也是投資者之一。

我問維港投資,在內地的大城市推廣嬰兒益生菌也許有一定市場,畢竟人們有錢又受過教育;但要改變農民的習慣,以益生菌代替抗生素,那可難得多了。對方笑問:如果不吃抗生素的豬肉能賣貴三倍,透過消費者的力量,你猜農民怎麼選?

(灣區考察.之三)

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本文12月21日刊於《晴報》專欄「創業群俠傳」

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