• 問誰領風騷

    (接上文:盤點FAANG最新業績)

    疫症下審視美國五大科企FAANG(Facebook, Amazon, Apple, Netflix和Google母公司Alphabet)的最新業績,除Amazon和Netflix皆明顯受惠,錄得用戶、 用量或收入增長外,其餘三大則較難有一面倒的說法。

    先說收入最高的Apple吧。最新季度收入580億美元,略高於預期,但佔收入份額一半的iPhone,按年卻錄得7%跌幅,而且估計次季表現更差。在疫情持續下,生產和零售都受創,「賣電話」的生意自然欠佳。不過Apple的訂閱服務收入如iCloud或Apple Music等卻有增長,加入手握近2,000億美元現金儲備,無損霸主之位。

    季度收入為410億美元的Google母公司Alphabet,業績不過不失。Alphabet是全球首屈一指的「廣告公司」,廣告生意佔季度收入八成,即使在疫情下,亦較去年同期上升約10%。不過,一向在Google上大灑金錢的旅遊網站如Expedia,因疫情關係決定將廣告支出緊縮至過去的20%。一葉知秋,Alphabet廣告收入前景未許樂觀。幸好其雲端服務收入增長52%,雖然暫時佔比不高,但競爭力不容小覷。

    最後輪到Facebook。Facebook最新的全球活躍用戶為每月26億人,期內平均每人為Facebook帶來6.95美元收入。值得留意的是,Facebook幾乎完全依賴廣告收入(達98%),所以它必須持續增加用戶以確保營運表現,可惜用戶老化和增長放緩卻是揮之不去的陰影,尤其在後起之秀如TikTok/抖音的挑戰下,更顯嚴峻。幸好Facebook手持600億美元現金的「彈藥」,而經濟低迷正是入手的好機會,且看Facebook能否在Instagram後再下一城,一舉兼併對手和用戶了。

    我因為好奇科技公司在疫症下的表現而做了一點簡單的資料搜集,卻發現FAANG之間很難互相比較,因為它們的產品、服務、營運模式、CEO作風等統統不同,並互有競爭。例如Google和Facebook的收入都以賣廣告為主,而Amazon、Google和Apple均涉足雲端服務,還有Amazon和Apple皆想在串流平台上向Netflix分一杯羹等。

    而它們之間最大的共通點,是都掌握了龐大的用戶數據。或者可以這樣推測:誰能最有效地挖掘、分析和利用數據,誰就可賣更多產品、發佈更精準的廣告、或推送更令人欲罷不能的內容,將來繼續稱霸全球、獨領風騷。

    不過,隨人們對個人資料的重視提高,和各國有關私隱的監管漸成風氣,大數據的發展必然會受到更多公眾和政府的監察。在發展大數據和保障私隱上如何平衡,五大可有對應良策?

    相關舊文:平行時空大數據比你更了解自己?科企如何透視你的祕密

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    本文率先於《晴報》專欄「創業群俠傳」見報

  • 世界首富金句

    Amazon亞馬遜創辦人Jeff Bezos貝索斯最近在「彭博富豪指數」上,擊敗雄距榜首多年的微軟創辦人Bill Gates,成為世界首富,身家一度逾越千億美元。這位新晉首富究竟是個怎樣的人?且容我以他的三句話來簡單介紹一下。

    港人對亞馬遜或貝索斯不如對微軟蓋茨或蘋果喬布斯熟悉,但在美國,Amazon是比「地產霸權」更深入各人衣食住行的企業。去年年中我在「科技霸權」一文中介紹過,FAAMG(Facebook, Apple, Amazon, Microsoft及Google)五大之中,許多美國人認為最不能失去的,正是Amazon,其地位比臉書或蘋果更勝一籌。

    Amazon對美國消費者而言,代表的遠不僅止「網上書店」,而是淘寶+百佳+惠康+Netflix;對企業來說,它的雲端系統是許多大中小企保持網上運作的命脈;還有,貝索斯本人是「華盛頓郵報」大股東,而他染指的另一業務,是有關星際航行與外星殖民的太空科技Blue Origin。貝索斯是個野心與執行力兼備的勁人。

    貝索斯行事甚有個人風格,坊間有不少他的金句流傳。有三句我最常引用:

    1. Life is too short to hang out with people who aren’t resourceful.

    不要和沒用的人打交道

    這句話乍耳聽之下相當難頂(「臭寸」正是貝索斯的特點),但不無道理。話說貝索斯婚前乃交不到女友的「毒男」,後來遇上比他小六歲、同樣畢業自普林斯頓大學的太太,即一見鍾情。他愛上她,是因為這位夫人秀外慧中,夠「resourceful」(有辦法),用貝索斯自己的話說,是就算他被第三世界國家禁錮了,相信太太也能想盡一切辦法、動用一切人際關係,營救他出來。

    2. Any team should be small enough that it could be fed with two pizzas.

    小組開會不能超過兩塊薄餅能填飽的人數

    貝索斯94年創辦的亞馬遜,三年後便迅速上市,其發展如野火燎原,人手急速上升,卻也漸漸浮現一些大公司常見的毛病,如溝通失效、效率低下等。貝索斯某次為此大發雷霆,下令今後任何開會的小組,與會者不能超過兩塊薄餅能填飽的人數(許多科技公司習慣開會時外賣薄餅到場,邊吃邊談)。他要力保亞馬遜的機動和靈活,對架床疊屋的企業結構深痛惡絕。

    3. Cleverness is a gift, kindness is a choice.

    聰明是恩𧶽,善良是選擇
    貝索斯2010年應邀回母校普林斯頓大學作畢業演講,分享了童年的一個小故事。話說他一個暑假隨外祖父母出行,但外婆愛在車上抽煙,氣味令他受不了。一天他針對外婆吸煙,自作聰明地引用研究數字,說這要令她折壽多少年,豈料此語竟令外婆傷心下淚。外公當時沒有責難他,只是語重心長地說:「有一天,你會發現做個善良的人比做個聰明人難得多。」

    後來貝索斯在當年的畢業禮上,與即將從普大畢業的學生分享此終生刻骨銘心的話,希望這些天之驕子們勿自覺因聰明而高人一等,反要時刻提醒自己做個好人。

    大家也許會覺得第三句話和第一句話有些矛盾。我想凡成大業者,都有這個傾向吧,既行霹靂手段,也顯菩薩心腸。


    大家也許會覺得第三句話和第一句話有作矛盾。我想凡成大業者,都有這個傾向吧,既行霹靂手段,也顯菩薩心腸。

     

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    相關舊文:科技霸權

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    本文精簡版1月5日刊登於《晴報》專欄「創業群俠傳」

  • 入得廚房出得廳堂

    以前用「入得廚房,出得廳堂」來形容家裏的女主人能幹大方,現在這個形容詞或許用在智能家居助理上更適合。

    在科技界的人工智能大戰中,以網上零售起家的Amazon竟不聲不響地先拔頭籌。他們去年推出家居裝置Echo,這個看來像揚聲器的小盒子,內附人工智能助理Alexa,早在2016年聖誕節前,已進佔約百分之四的美國家庭。

    Echo可連結家中其他在線智能設備,一旦啟動便開始「聆聽」,只要主人提及「Alexa」,它就會被喚醒,並按指示提供服務。簡單如:「 Alexa,播放音樂」、「Alexa,關燈」、「Alexa,今天天氣怎樣」,或者稍為複雜些像「Alexa,我想聽笑話」、「Alexa,訂半打可樂回家」、「Alexa,明早七點鐘叫醒我,七點半Uber在樓下接我回公司」等,「她」都可以一一妥貼安排。

    如代入小說的情節,「Alexa」好比一句咒語,變魔法般為主人效勞。很匪夷所思吧?但這種改變正在發生--iPhone的Siri如今每週處理20億個指令、在美國,五分一Android電話的Google搜尋是口語指令,不必通過屏幕輸入。當電腦「聆聽」語言的能力不斷提高,再配合人工智能的高速發展、增強其分析能力與速度,語音操控將繼觸控屏幕後,成為人類和電腦互動的新模式。

    《經濟學人》分析,這就好像手機的應用和功能,遠超「沒有電話線的電話」一樣,進駐我們家中的語音助理,不只省去了鍵盤或屏幕操控,其所帶來的範式轉移可能遠超想像。

    當語音助理的能力越來越高,其互動的模式越來越個人化,所引起的將不止私隱問題(美國調查一宗謀殺案時,曾要求Amazon提供屋主Echo聆聽所得,但被Amazon拒絕)。我看過美國一位女工程師在網上分享,說當她聽見男友在家中與「Alexa」對話時,感到很不安,但解釋不到那是妒忌或其他。有朝一日,像電影《觸不到的她》(Her)中男人愛上虛擬女助理的橋段,也許很平常。

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    本文於2017年1月27日刊於《晴報》專欄「創業群俠傳」